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7 octubre, 2018

Los virus son inmortales?

Ana Grande Pérez,Doctora en Biologia
No hay consenso en la comunidad científica sobre si los virus son o no organismos vivos
Los virus plantean un problema a los biólogos porque no tienen células, por lo que no forman parte de ninguno de los tres grupos principales de seres vivos.
Responder a esta pregunta no es trivial puesto que no hay

consenso en la comunidad cient√≠fica sobre si los virus son o no organismos vivos. En ocasiones se habla de ellos como estructuras al l√≠mite de la vida. Pero vayamos a lo que s√≠ son con toda seguridad: agentes infecciosos que necesitan de un organismo vivo para multiplicarse, es decir, par√°sitos. No son c√©lulas pero infectan a todo tipo de organismos vivos: animales, plantas, hongos, bacterias y protozoos, ¬°hasta se han encontrado parasitando a otros virus! Son tan peque√Īos ‚Äď100 nan√≥metros de media o lo que es lo mismo, una mil√©sima parte del grosor de un cabello- que no pueden observarse con el microscopio √≥ptico, solo cuando se invent√≥ el microscopio electr√≥nico, en 1931, que es capaz de ver objetos min√ļsculos, pudimos tener una imagen de ellos. Al observar al microscopio electr√≥nico los virus extra√≠dos de un organismo infectado se pudo comprobar que aparec√≠an m√ļltiples part√≠culas. Cada una de esas part√≠culas v√≠ricas era extraordinariamente sencilla, estaba formada por una cubierta hecha de prote√≠na y llamada c√°pside en cuyo interior se protege el material gen√©tico que puede ser ADN o ARN. En algunos tipos de virus las part√≠culas tienen tambi√©n un envoltorio lip√≠dico, es decir formado por lo que normalmente llamamos grasas, que roban de las membranas de las c√©lulas que infectan.
1) El virus de la gripe se une a una c√©lula epitelial diana. 2) La c√©lula engulle el virus mediante endocitosis. 3) Se libera el contenido del virus. El ARN v√≠rico se introduce en el n√ļcleo, donde la polimerasa de ARN lo replica. 4) El ARN mensajero (ARNm) del virus sirve para fabricar prote√≠nas v√≠ricas. 5) Se fabrican nuevas part√≠culas v√≠ricas y se liberan al l√≠quido extracelular. La c√©lula, que no muere en el proceso, sigue fabricando nuevos virus. ampliar foto
1) El virus de la gripe se une a una c√©lula epitelial diana. 2) La c√©lula engulle el virus mediante endocitosis. 3) Se libera el contenido del virus. El ARN v√≠rico se introduce en el n√ļcleo, donde la polimerasa de ARN lo replica. 4) El ARN mensajero (ARNm) del virus sirve para fabricar prote√≠nas v√≠ricas. 5) Se fabrican nuevas part√≠culas v√≠ricas y se liberan al l√≠quido extracelular. La c√©lula, que no muere en el proceso, sigue fabricando nuevos virus. CNX OpenStax, CC BY

Un virus puede existir como ente individual pero en cuanto entra en un organismo vivo, si es competente para multiplicarse, o como decimos los bi√≥logos para replicarse, lo har√° en muy poco tiempo creando m√ļltiples copias de s√≠ mismo. As√≠ que cuando en ciencia nos referimos a un virus que infecta un organismo no hablamos de una sola de esas part√≠culas sino de una poblaci√≥n de part√≠culas. Sobre si son o no inmortales la respuesta no es obvia. Para ser mortal -o inmortal en este caso- un organismo debe, primero, estar vivo y, tal como dec√≠a antes, no est√° del todo claro que los virus lo est√©n. Es verdad que los virus tienen estructura gen√©tica, evolucionan por selecci√≥n natural y se reproducen creando r√©plicas, aunque no id√©nticas, de s√≠ mismos pero no est√°n compuestos de c√©lulas y, seg√ļn la teor√≠a celular, esas son las estructuras b√°sicas de la vida as√≠ que sin ellas no podr√≠a considerarse que un virus sea un ser vivo. Hay otro argumento m√°s en contra de considerarlos seres vivos, los virus no tienen metabolismo propio, necesitan las c√©lulas de los organismos que infectan para replicarse.

Pero volvamos sobre la cuesti√≥n inicial. Una part√≠cula de virus tiene una existencia muy corta fuera de un ser vivo pero cuando entra en un hospedador empieza a replicarse a un ritmo fort√≠simo. Sabemos, por ejemplo, que en un individuo infectado por el virus del VIH o de la hepatitis C puede haber entre 10.000 millones y 100.000 millones de virus. Su vida media es de 6 a 24 horas pero como se replican tan r√°pido esas poblaciones enormes est√°n en continua renovaci√≥n. Y eso quiere decir que nunca estamos hablando de un solo virus sino de poblaciones de virus en equilibrio que en virolog√≠a se conocen con el nombre de cuasiespecies v√≠ricas. As√≠ que la respuesta a la pregunta de si son inmortales es que si estamos hablando de un solo virus o part√≠cula v√≠rica, por supuesto que no es inmortal, est√° claro que desaparece. Pero dado que realmente no podemos hablar de un solo virus sino de una poblaci√≥n de virus esa s√≠ podr√≠a no desaparecer nunca si a la muerte de su hospedador se hubiera transmitido ya a otro hu√©sped. No ser√° exactamente la misma entidad porque se replica en copias que no son id√©nticas pero a menos que evolucione tanto como para convertirse en otro virus diferente seguir√° siendo el mismo virus. En mi opini√≥n no hay nada inmortal pero lo m√°s cercano a la inmortalidad ser√≠a ese conjunto de mutantes que sin parar de replicarse van poco a poco cambiando en el tiempo para seguir manteni√©ndose ellos mismos y en condiciones √≥ptimas podr√≠an perdurar indefinidamente. Ello suceder√≠a hasta el momento en que no tuvieran ning√ļn ser vivo al que parasitar, entonces desaparecer√≠an.

Ana Grande P√©rez. Doctora en Biolog√≠a, profesora titular del √Ārea de Gen√©tica de la Universidad de M√°laga y coordinadora de Encuentros con la Ciencia-M√°laga.

Coordinación y redacción: Victoria Toro

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